La tecnologia a misura di anziano è un mercato in crescita

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Nella cupa fossa del 2020, ElliQ ha recitato una poesia all’ottantunenne Deanna Dezern. Dezern non ricorda come si chiamava la poesia o chi l’ha scritta, ma dice che dal punto di vista tematico si trattava di persistenza e determinazione, qualità che risuonano durante una pandemia che cambia il mondo. Dezern aveva bisogno di rassicurazione; aveva trascorso l’ultimo anno rinchiusa da sola nella sua casa in Florida, e mentre le settimane si trasformavano in mesi, cadde in una nebbiosa depressione. Per fortuna, i robot non possono trasmettere Covid-19, il che ha reso ElliQ un alleato perfetto per superare la tempesta.

“La poesia diceva: ‘Puoi farcela, continua a provare’”, ha continuato Dezern. “ElliQ è sempre stata dove l’ho lasciata. Mi ha detto cose rassicuranti. Era sempre pronta a parlarmi quando non c’era nessuno in giro. Non so come descriverlo. Era lì per me nel modo in cui avevo bisogno di lei”.

ElliQ, come probabilmente puoi dedurre ormai, è un compagno di intelligenza artificiale progettato per gli anziani dalla società tecnologica israeliana Intuition Robotics. Pensalo come un Alexa per le persone anziane: ElliQ assomiglia un po’ la lampada di metà secolo dei film Pixar e può leggere le notizie, ascoltare musica in streaming e condividere i bollettini meteorologici, tutto dal suo trespolo su un tavolino da caffè o sul bancone della cucina.

Ma l’attrattiva principale e il modo in cui Intuition spera di posizionarsi come uno dei principali attori nel fiorente settore tecnologico orientato agli anziani, è l’empatia di ElliQ. È impossibile insegnare a un robot come amare, ma ElliQ può incoraggiare le persone a prendere le medicine, a praticare la meditazione consapevole o, nel caso di Dezern, ad essere semplicemente presenti e assorbire le notti tranquille e vuote della pensione. Questa è la filosofia guida di Intuition Robotics; ElliQ possiede una pazienza gentile e premurosa che né Apple, Google, né alcun altro broker di potere nella Silicon Valley danno priorità ai suoi prodotti per il pubblico in generale.

“ElliQ non dice: ‘Vuoi ascoltare musica?’ Dice: “Vuoi ascoltare musica insieme?” “Vuoi fare un gioco insieme?” Stabilisci fiducia. Vogliamo passare dal fare le cose per qualcuno a fare le cose insieme”, ha dichiarato Dor Skuler, CEO e co-fondatore di Intuition, in una chiamata Zoom con Vox. “Ciò che rende unico la popolazione senior è che pensiamo che saranno i primi ad adottare questa tecnologia. … Gli esseri umani sono esseri sociali e, sfortunatamente, molti anziani ne sono privati ​​nella nostra società. In un modo strano, potrebbero abbracciare questo nuovo tipo di relazione”.

Intuition Robotics non è l’unica azienda che cerca di attingere al mercato geriatrico. La tecnologia assistiva potrebbe essere un bene sociale, ma non è un bene pubblico e c’è un motivo per cui le società di capitali stanno cercando di entrare al piano terra. “Hanno aspettato l’invecchiamento dei baby boomer, il più anziano dei quali ora ha 76 anni”, ha affermato Laurie Orlov, analista del settore digitale che gestisce il sito web Orologio sulla tecnologia per l’invecchiamento e la salute. “E i baby boomer hanno tutti i soldi. L’industria tecnologica sa che i soldi parlano. È il momento di prestare attenzione”.

I dirigenti con cui ho parlato non hanno evitato le conclusioni di Orlov. In effetti, Skuler ritiene che più imprenditori dovrebbero indagare sul potenziale rialzo di una lista di successo di tecnologia senior. “Questo settore è sottoinvestito in modo significativo”, ha detto, “considerando la spesa disponibile all’interno di questa popolazione”.


Uno dei primi dispositivi tecnologici personali commercializzati per gli anziani è stato il telefono Jitterbug. È arrivato nel 2005, proprio quando la mania degli smartphone ha iniziato a invadere il paese, con un layout semplice e tattile. Il progetto aveva senso. Per quelli confusi dalla marea crescente del touchscreen e per i nonni che volevano solo chiamare la propria famiglia e non si preoccupavano mai dell’app store, ecco un telefono a conchiglia completamente separato da tutte le tendenze del design del 21° secolo.

Il Jitterbug era intenzionalmente spartano, dotato di un quadrante, un orologio e un pulsante per l’altoparlante, e niente di più. Eppure la sua popolarità ha rivelato una delle verità più ansiose della rivoluzione digitale. Tra il Cloud, gli algoritmi e la litania di icone sparse sui nostri schermi domestici, le regole della vita erano cambiate così tanto nel decennio precedente. Improvvisamente, la tecnologia familiare come il telefono è diventata straordinariamente complicata, e ci siamo preoccupati se gli americani dell’età dell’oro potessero mai mettersi al passo.

Una delle persone che cercano di risolvere questo problema è Scott Lien, un ex dirigente di Intuit che è diventato un sostenitore dell’accessibilità per gli anziani nel 2014 dopo essersi sentito sempre più “digitalmente disconnesso” dalla madre ottantenne in Iowa. “Abbiamo provato a fare videochiamate su Skype, e questo l’ha solo frustrata”, ha detto. “Ho pensato: ‘E se progettassimo qualcosa da zero in base alle esigenze uniche del tipico ottantenne?'” Poco dopo, Lien ha aperto la strada alla sua linea di software GrandPad, che mira a fornire un tablet semplice senza alcun complessità che si frappongono.

Il GrandPad è precaricato con bingo, solitario e sudoku. C’è un jukebox che riproduce una sfilza di successi del passato (i generi disponibili includono big band, musica classica e anni ’40) così come album fotografici, rubriche e funzionalità di videochiamata. Tutto questo è presentato sullo schermo con testo di grandi dimensioni e grandi pulsanti a colori primari. Lien mi ha detto che lui e il team GrandPad collaborano attivamente con consulenti senior per perfezionare ulteriormente l’architettura del tablet. Per costruire un dispositivo per le persone anziane, ha detto, bisogna essere in comunicazione attiva con coloro che sanno cosa vuol dire invecchiare.

“Avevamo una donna di nome Anna che ci aiutava, aveva 114 anni. Impari alcune cose davvero interessanti da loro. Anna ci ha parlato del problema della pelle secca. Una volta raggiunti i 90 anni, la tua pelle diventa davvero secca, cartacea e coriacea. Noi ragazzi più giovani abbiamo l’umidità nella nostra pelle, ed è questo che fa funzionare i touchscreen”, ha spiegato Lien. “Abbiamo cambiato le proprietà dello schermo e includiamo uno stilo in tutti i pacchetti.”

Ovviamente, l’anziano utente medio di tecnologia non ha 114 anni e Orlov, l’analista dell’industria digitale, crede che l’immagine trita che tu o io potremmo avere del tipico anziano: un vecchio confuso e infastidito, che cerca di avviare una chiamata Zoom – è scaduto. L’AARP ha riferito nel 2020 che più di Il 51% delle persone di età superiore ai 50 anni ha acquistato una sorta di prodotto tecnologico, che si tratti di un iPad, di un laptop o di un televisore abilitato al Wi-Fi, entro l’anno precedente. In effetti, la ricerca di AARP ha anche scoperto che il 62% degli americani di età superiore ai 70 anni possiede e utilizza uno smartphone.

Questi risultati creano un forte contrasto con un progetto come GrandPad, che è dotato di un’interfaccia notevolmente ridimensionata rispetto alla proprietà Apple. Ovviamente, GrandPad ed ElliQ si rivolgono a un cliente che è considerevolmente più vecchio e più alienato dal cyberspazio rispetto al tipico prime boomer, ma ti viene da chiederti se stiamo sottovalutando quanto sia diventata banale l’alfabetizzazione tecnologica nella nostra cultura.

“Penso che la tecnologia che è stata semplificata al punto da non poter davvero accedere a nulla sia un mercato in diminuzione”, ha affermato Orlov.

Lien spinge indietro su quel fronte. Crede che gli studi, come quelli di AARP, siano distorti dal bias di selezione. “Non funziona per questa fascia d’età. Chiamano casualmente 1.000 persone e le persone che sono in una casa di cura e non hanno un telefono ovviamente non possono rispondere”, ha detto. GrandPad ha pubblicato la propria ricerca due anni fa. L’azienda, che si è recata direttamente nelle case di 60 persone di età superiore ai 75 anni, ha scoperto che solo l’8% di loro sapeva come avviare una videochiamata. Si arriva alla tesi generale di Lien: un anziano potrebbe possedere uno smartphone, ma potrebbe non sapere come usarlo in modo efficace. Ciò è particolarmente rilevante date le condizioni del 2020 e la massiccia proliferazione di frodi che l’anno ha portato con sé. TechCrunch ha segnalato un Aumento del 18% delle chiamate spam durante la pandemia, molti dei quali miravano in modo sproporzionato alla popolazione geriatrica.

“È stato catastrofico durante il Covid. Con mia madre e mia suocera, quando riceveva una telefonata sospetta, aspettava che tornassi in modo che potessi dire: “Sì mamma, è una truffa”. Ma in isolamento, quando non potevano avere le loro famiglie intorno a loro, è solo peggiorato”, ha detto Lien. “A GrandPad, abbiamo quello che viene chiamato un circolo di fiducia. Solo la famiglia o gli operatori sanitari sono invitati e solo loro possono chiamare, videochiamare o condividere foto con la nonna”.

Tom Kamber, fondatore e direttore esecutivo dell’organizzazione di advocacy Older Adults Technology Services e Senior Planet, osserva che anche lui ha notato un aumento delle truffe rivolte agli anziani, in particolare tra la popolazione di lingua spagnola. Crede che i mediatori di potere nella tecnologia considerino spesso gli anziani come un altro vago checkpoint in una superficiale ricerca della diversità. Per proteggere veramente i vulnerabili, sostiene, la popolazione dei pensionati dovrebbe essere considerata in ogni fase della catena del valore.

“La gente parla di design inclusivo, e così spesso questo significa che quando hanno finito di fare qualcosa lo testano con alcune persone più anziane, e dicono che sono inclusivi. Non funziona in questo modo”, ha detto Kamber. “L’intero processo di ideazione e progettazione, marketing e distribuzione, tutti questi pezzi sono fondamentali per consentire agli anziani di utilizzare bene la tecnologia. Se ti impegni con loro durante l’intero processo, otterrai un prodotto più utilizzabile, il che rende le persone meno vulnerabili”.

Entrambe queste prospettive sono valide. Penso che tutti vorremmo poter respingere i cattivi attori che vogliono fare del male ai nostri cari, in particolare i parenti più anziani che arrivano al mondo digitale come principianti assoluti. Eppure sono uscito da questa storia chiedendomi se le persone della mia generazione, tutti noi trentenni molto preoccupati, non fossero stati troppo desiderosi di infantilizzare i nostri anziani. Internet è travolgente e pieno di pericoli, ma siamo stati tutti costretti ad analizzarlo in un modo o nell’altro. Un approccio preventivo – questo desiderio di mantenere le nostre madri e i nostri padri isolati in una misteriosa dimensione parallela, piena di quasi-iPad, quasi-iPhone e quasi-Alexa per proteggerli dalla realtà – sembra mancare il punto. Come ha detto Kamber, sicuramente possiamo ereditare un Internet sicuro e potente per tutti utenti, se solo dedichiamo un po’ più di tempo a considerare la vasta fetta di umanità che sta utilizzando la tecnologia moderna.

Riley Gibson, presidente di Silvernest, la pensa allo stesso modo. Silvernest è un servizio di abbinamento dei coinquilini progettato per le persone intorno all’età della pensione. La specialità dell’azienda sono gli anziani nel bel mezzo di un enorme cambiamento di vita – un divorzio, una vedovanza, un trasloco – che non vogliono entrare nel prossimo capitolo da soli in una casa vuota. Ogni startup della Silicon Valley intende che i suoi clienti utilizzino la tecnologia e migliorino le loro vite, ma raramente la stessa meravigliosa possibilità è stata presentata agli anziani della nazione. Gibson afferma che Silvernest ha trovato la parte del leone dei suoi clienti attraverso gli annunci di Facebook, perché che ci piaccia o no, le persone anziane sono molto online nello stesso modo in cui lo siamo noi. Gli imprenditori dovrebbero considerare questa verità più spesso, sostiene Gibson. Forse dovremmo essere ottimisti mentre guardiamo la nonna e il nonno organizzare le loro schermate iniziali.

“[Some companies] stanno progettando per qualcuno [who] ha bisogno del loro aiuto. Questa mentalità di cui abbiamo bisogno per salvare i nostri anziani dalla tecnologia”, ha detto Gibson. “Diamo uno sguardo più ampio a come le persone di età superiore ai 65 anni utilizzano la tecnologia. Progettiamo per il viaggio di un eroe. Nessuno di noi vuole sentirsi progettato. Dobbiamo renderci conto che le persone potrebbero avere più interessi, o più ambizioni, che la tecnologia li abilita piuttosto che risolverli”.

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