La NASA vuole usare il sole per alimentare le future missioni nello spazio profondo

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Mentre altri veicoli spaziali, come Lucy, hanno utilizzato l’energia solare per far funzionare gli strumenti, Psyche sarà tra le prime missioni nello spazio profondo della NASA a utilizzare l’energia solare sia per le operazioni di bordo che per la propulsione.

Paulo Lozano, direttore del laboratorio di propulsione spaziale del MIT, afferma che Psyche potrebbe gettare le basi per una maggiore esplorazione dello spazio a energia solare. Alla fine, la tecnologia potrebbe aiutarci a indagare su più oggetti celesti per periodi più lunghi e potenzialmente rendere le missioni con equipaggio umano al di fuori dell’orbita terrestre più convenienti e fattibili.

“In realtà apre la possibilità di esplorare e commercializzare lo spazio in un modo che non abbiamo mai visto prima”, afferma Lozano.

Poiché un veicolo spaziale che utilizza la propulsione solare-elettrica richiede meno propellente di uno alimentato chimicamente, ha più spazio a bordo per il carico, gli strumenti scientifici e, un giorno, gli astronauti. Una società, Sistemi di azione, sta sviluppando propulsori ionici più efficienti per Cubesat, satelliti più grandi e altri veicoli spaziali.

La tecnologia di propulsione solare è già comune nei satelliti in orbita attorno alla Terra, ma fino ad ora non è stata un’alternativa abbastanza potente ai motori a propulsione chimica da utilizzare spesso nei veicoli spaziali diretti nello spazio profondo. I progressi nella propulsione solare elettrica lo cambieranno.

La tecnologia alla base di Psyche ha avuto il suo primo test importante in Dawn, un’astronave esplorativa che utilizzava energia solare e propulsori ionici. Dawn alla fine è diventata silenziosa mentre orbitava intorno al pianeta nano Cerere (dove rimarrà in orbita per decenni) nel 2018, tre anni dopo la fine della missione. Questi propulsori possono funzionare per anni senza rimanere senza carburante, ma forniscono una spinta relativamente bassa rispetto alla propulsione convenzionale.

I propulsori di Psyche saranno in grado di generare una spinta tre volte maggiore rispetto ai suoi predecessori e, circa un anno dopo il lancio, riceveranno aiuto dall’attrazione gravitazionale di Marte per cambiare la sua traiettoria prima di raggiungere il suo obiettivo nel 2026.

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