Con il lancio di stasera, la NASA inizia a prendere sul serio la difesa planetaria

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Ingrandire / Il razzo SpaceX Falcon 9 con il Double Asteroid Redirection Test, o DART, astronave a bordo.

Tempo permettendo, un razzo Falcon 9 lancerà una missione chiave di deviazione degli asteroidi per la NASA martedì sera dalla California. Il Double Asteroid Redirection Test, o missione DART, cercherà di dimostrare la capacità di cambiare l’orbita di un asteroide il prossimo anno.

Alimentata da propulsori ionici, la navicella spaziale da 700 kg mira a incontrarsi con un doppio asteroide il prossimo ottobre. Una volta lì, la navicella tenterà di scontrarsi con Dimorphos, una piccola “luna” di un asteroide più grande chiamato Didymos. DART colpirà Dimorphos a una velocità di poco superiore a 6,6 km/s, con l’obiettivo di alterare leggermente la traiettoria dell’asteroide, che misura circa 170 metri di diametro.

Se la NASA completa con successo questo test, avrà dimostrato la capacità di, un giorno, deviare un asteroide in arrivo in rotta di collisione con la Terra. “Stiamo cercando di dimostrare che possiamo mitigare una minaccia come questa”, ha detto Thomas Zurbuchen, capo della scienza della NASA, in un’intervista ad Ars.

Difesa planetaria

La difesa planetaria è il tracciamento e la potenziale deviazione di pericolosi asteroidi, comete e altri grandi corpi che potrebbero colpire la Terra. Nei sondaggi pubblici, difesa planetaria si classifica sempre in alto tra le scelte su cosa la NASA dovrebbe concentrarsi, e il Congresso degli Stati Uniti ha chiesto all’agenzia spaziale di identificare tutti gli asteroidi con un diametro di 140 metri o più. È un oggetto abbastanza grande da distruggere una città sulla Terra.

Tuttavia, fino a circa cinque anni fa, la NASA aveva compiuto progressi limitati verso questi obiettivi. C’erano sempre maggiori priorità per l’agenzia spaziale. E a dire il vero, le probabilità erano a favore della NASA. Non sono noti asteroidi che minaccino di colpire la Terra nel prossimo secolo. E mentre gli asteroidi canaglia sono possibili, l’umanità può molto probabilmente permettersi di aspettare secoli per affrontare completamente il problema. In tutta la storia documentata, infatti, non c’è ancora stata una morte umana attribuita in modo credibile a un attacco di asteroidi.

Gli impatti maggiori di asteroidi sono il classico evento a bassissima probabilità e con conseguenze molto elevate. Eppure non fare nulla sembra sciocco, soprattutto perché la NASA potrebbe fare qualcosa con un investimento relativamente piccolo. Quindi, dopo essere diventato amministratore associato della NASA per la direzione della missione scientifica nel 2016, Zurbuchen ha triplicato i finanziamenti per la difesa planetaria da $ 50 milioni a $ 150 milioni. Ciò ha permesso alla NASA di finanziare non solo la ricerca, ma progetti reali. Presto sono iniziati i lavori per la missione DART, che ora è pronta a volare.

Il prossimo passo, ha detto Zurbuchen, è finanziare completamente la costruzione e l’assemblaggio della missione Near-Earth Object Surveyor, o NEO-Surveyor. Questo osservatorio spaziale è progettato per rilevare il 65 percento degli asteroidi non scoperti di 140 metri o più vicino alla Terra entro cinque anni e il 90 percento di essi entro un decennio.

Questa missione potrebbe essere lanciata già nel 2025, ma è soggetta a finanziamenti del Congresso. La Casa Bianca ha cercato finanziamenti per iniziare a costruire NEO Surveyor nel budget dell’anno fiscale 2022.

Ancora altro da fare

“Credo che abbiamo un programma di difesa planetaria di cui vale la pena parlare ora”, ha detto Zurbuchen. “Sono davvero orgoglioso di ciò che siamo stati in grado di fare. Ma credo ancora che possiamo fare di meglio”.

Se DART è un successo, ha detto Zurbuchen, un possibile passo successivo è quello di sviluppare un impattore cinetico completamente alimentato che potrebbe essere preposizionato nell’orbita terrestre. Una tale capacità, ha detto, sarebbe pronta a partire se un asteroide fosse trovato in rotta di intercettazione con la Terra. Quanto più un asteroide può essere deviato, tanto più significativa sarebbe la deviazione.

Un piccolo veicolo spaziale (DART) all'interno di una grande carenatura (Falcon 9).
Ingrandire / Un piccolo veicolo spaziale (DART) all’interno di una grande carenatura (Falcon 9).

NASA/Johns Hopkins APL/Ed Whitman

La prima fase del Falcon 9 di lancio della missione DART ha effettuato due missioni precedenti: la missione Sentinel-6 per la NASA nel novembre 2020 e una missione SpaceX Starlink nel maggio 2021. Il decollo è previsto per le 22:20 ora locale dalla base della forza spaziale di Vandenberg in California (1:20 EST mercoledì, 06:20 UTC mercoledì).

Il tempo sembra favorevole per un lancio, con una probabilità del 90% di condizioni “go”. SpaceX ha già condotto un test di fuoco statico del razzo e non ha segnalato problemi che precluderebbero un lancio puntuale.

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