Come un’estinzione di massa ha provocato l’ascesa dei serpenti

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Ingrandire / Le diverse popolazioni di serpenti di oggi possono risalire a una singola specie ancestrale sopravvissuta all’estinzione di massa che ha ucciso i dinosauri.

Il destino dei dinosauri era una buona notizia per i serpenti. Secondo nuova ricerca, la biodiversità dei serpenti ha iniziato ad aumentare poco dopo l’estinzione di massa del Cretaceo-Paleogene, quella provocata da un enorme impatto di un asteroide 66 milioni di anni fa. L’asteroide ha causato l’estinzione di circa il 75% di tutte le specie e di tutti i dinosauri non aviari.

Ma l’impatto ha dato alle specie primordiali di serpenti l’opportunità e lo spazio di prosperare, e così è stato. Attualmente, ci sono circa 4.000 specie di rettili allungati e senza gambe. Per studiare questo cambiamento evolutivo, un team di ricercatori ha esaminato le diete delle specie di serpenti esistenti per dare uno sguardo al passato. “Dopo l’estinzione di K–Pg, [snakes] ha appena subito questa massiccia esplosione ecologica”, ha detto ad Ars Michael Grundler, uno degli autori dell’articolo e ricercatore post-dottorato presso l’Università della California a Los Angeles.

Fossili rari

A quanto pare, i fossili di serpente sono difficili da trovare. È raro trovare un grande serpente perché i loro corpi sono liberamente articolati e possono frammentarsi rapidamente. “Sono davvero rari nei reperti fossili. E quando li vediamo nei reperti fossili, di solito sono solo un po’ di vertebre, spesso non proprio un teschio, quindi non possiamo avere un’idea della loro ecologia”, ha detto Grundler. “Non è qualcosa come un grande mammifero o un grande dinosauro che ha quattro arti e le ossa sono piuttosto robuste. Con i serpenti, hai tutte queste fragili vertebre… anche il loro cranio è articolato in modo piuttosto lasco”.

Per questo motivo, il team dietro la nuova ricerca ha fatto ricorso a confronti tra le specie esistenti. I ricercatori hanno esaminato le informazioni dietetiche di 882 specie di serpenti viventi, spesso conservate in collezioni museali, e hanno applicato un modello matematico per ricostruire le diete dei loro antenati. Potrebbe sembrare difficile imparare qualcosa sugli antenati dei serpenti milioni di anni fa da questo, ma Grundler ha detto che, finché abbiamo buoni dati sulle specie viventi e le loro relazioni evolutive, è possibile risalire lungo le loro linee di discendenza.

Secondo il modello dei ricercatori, l’antenato comune più probabile per tutte le specie di serpenti esistenti era un insettivoro. Prima dell’estinzione di massa, c’erano probabilmente serpenti che mangiavano roditori e altri animali. Dopo l’impatto con l’asteroide, tuttavia, quelle bestie probabilmente si sono estinte, anche se questo è ancora incerto, ha detto Grundler. “Quello che otteniamo dal modello è come un’ipotesi migliore”, ha detto.

(Da qualche parte ancora più indietro c’è anche un antenato comune tra serpenti e altri tipi di rettili, ma come appariva e come si comportava è ancora dibattuto, ha detto.)

Storia antica

Dopo l’estinzione, i serpenti rimanenti fiorirono e si diversificarono in molte specie diverse. Ciò è probabilmente dovuto al fatto che, a seguito dell’impatto, molte nicchie sono state lasciate aperte. Allo stesso modo, c’erano più piccole creature vertebrate, come gli uccelli, da predare. Ma con la diversificazione dei serpenti è arrivata una crescente diversità in termini di dieta: a volte mangiano cose pazze e grandi come antilopi. “I serpenti moderni hanno un’enorme e sorprendente varietà di diete”, ha detto Grundler. “Tutti hanno evoluto quella diversità da un singolo antenato”.

La ricerca suggerisce anche che l’aumento della biodiversità dei serpenti è rallentato per la maggior parte delle specie di serpenti quando si sono insediate nei loro nuovi habitat. Tuttavia, le specie che hanno raggiunto nuovi luoghi hanno continuato ad adattarsi in modi diversi.

Secondo Grundler, questa ricerca può aiutarci a capire come i lignaggi rispondono alle opportunità ecologiche. Si aggiunge anche al corpo di ricerca che circonda la storia ecologica dei serpenti; un altro foglio pubblicato a settembre mostra risultati simili. “Parla anche dell’importanza dei nostri musei di storia naturale e della raccolta di dati sugli animali in natura”, ha affermato.

Biologia PLoS, 2021. DOI: 10.1371/rivista.pbio.3001414 (Informazioni sui DOI)

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