“Hacker X”—l’americano che ha costruito un impero di fake news pro-Trump—si smaschera

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Aurich Lawson | Getty Images

Questa è la storia della mente dietro una delle più grandi operazioni di “fake news” negli Stati Uniti.

Per due anni ha gestito siti Web e gruppi Facebook che diffondono storie fasulle, teorie del complotto e propaganda. Sotto di lui c’era un team dedicato di scrittori ed editori pagati per produrre contenuti ingannevoli, dalle vere bufale alla propaganda politica, con l’obiettivo supremo di ribaltare le elezioni del 2016 a Donald Trump.

Attraverso ampi sforzi, ha costruito da zero una rete segreta di siti auto-rafforzanti. Ha ideato una strategia che ha portato personalità di spicco, incluso Trump, a ritwittare affermazioni fuorvianti ai loro seguaci. E ha ingannato gli incauti cittadini americani, incluso il padre dell’hacker, facendogli considerare le fonti di notizie false più in alto dei media mainstream.

Gli esperti e i governi potrebbero aver dato troppo credito alla Russia, dice, quando un intero sistema di manipolazione della percezione e della psicologia delle persone è stato progettato e gestito dall’interno degli Stati Uniti.

“La Russia ha giocato un ruolo così secondario da non essere nemmeno un punto debole sul radar”, mi ha detto di recente l’hacker. “Questo era normale per i politici, però… se dici una bugia abbastanza volte, tutti ci crederanno”.

Precedentemente soprannominato “Hacker X”, ora è pronto a rivelare chi è e come lo ha fatto.

Una nota sull’approvvigionamento: In uno sforzo rigoroso per verificare le affermazioni fatte qui, Ars ha visto la corrispondenza scritta tra l’hacker e le entità importanti coinvolte nella produzione di notizie false; e-mail inviategli da personalità di spicco pubblicamente note per possedere (o essere associate a) siti di notizie false; moduli fiscali che mostrano i redditi da lui ricevuti da società di generazione di notizie false; ricevute per acquisti di risorse IT, come nomi di dominio; e-mail da lui al personale che spiegano la strategia e assegna loro compiti su base regolare; e copie archiviate di pagine web, forum e tweet prodotti come parte di questa grande operazione. Abbiamo anche comunicato con fonti, sia nominate che anonime, alcune delle quali sono “scrittori” che hanno lavorato presso la stessa azienda e hanno confermato le affermazioni dell’hacker.

Poiché chiede che la società per cui ha lavorato non venga nominata esplicitamente, Ars ha fatto riferimento alla società di notizie false con… un nome falso, Koala Media.

il samurai

Il falso nuovo impresario che ora ha deciso di rompere il silenzio è “hacker etico” Robert Willis.

Alcuni nella comunità della sicurezza delle informazioni potrebbero conoscere “Rob” oggi come un membro attivo che parla alle conferenze e lavora con il gruppo di hacking etico Sakura Samurai. (I Samurai Sakura hanno, in molte occasioni, vulnerabilità divulgate in modo responsabile nei sistemi informatici di enti pubblici e privati. In precedenza ho interagito con Rob in circa due occasioni, in minima parte, quando ho avuto domande riguardo ai resoconti delle vulnerabilità di Sakura Samurai.)

Ma nel 2015, Willis era solo un altro hacker in cerca di un lavoro IT. Aveva già ricevuto un’offerta di lavoro, ma aveva ancora programmato un colloquio presso un’ultima azienda.

“Pensavo di non presentarmi al colloquio”, mi disse. “Dopo tutto, mi ero appena impegnato in un’altra società.”

Quell’ultima compagnia era opaca: non avrebbe rivelato né il suo nome né le effettive mansioni lavorative fino a quando Willis non si fosse presentato di persona. Ma l’opacità stessa era intrigante. Willis ha deciso di fare l’intervista.

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Willis nel 2017 quando scrivevo per il sito web del Conservative Country, ora chiuso.

Robert Willis

“Mi sono presentato nel luogo, che era un grande edificio aziendale. Mi è stato dato indicazioni per aspettare al piano di sotto fino a quando non sono stato raccolto. La segretezza era intrigante. Potrebbe aver spento alcune persone, ma amo l’avventura. Non ero stato dato qualsiasi informazione sul lavoro a parte questo, erano molto eccitati, perché trovare qualcuno come me era molto raro: avevo tonnellate di abilità casuali, sovrapposte e altamente tecniche da anni in cui ho indossato più cappelli in piccole aziende private”.

Anche prima dei suoi giorni di hacking etico presso Sakura Samurai, Willis aveva acquisito una vasta gamma di competenze tecniche in networking, applicazioni web, hacking, sicurezza, ottimizzazione dei motori di ricerca (SEO), progettazione grafica, imprenditorialità e gestione. Sapeva come sfruttare gli algoritmi dei motori di ricerca, una volta, ha detto, ottenendo una frase casuale al primo posto su un motore entro 24 ore. “Molti diranno che questo è/era impossibile, ma io ho le ricevute”, ha detto, “e anche altre persone credibili”.

Sul luogo dell’intervista, un uomo è sceso a prenderlo e hanno preso l’ascensore fino a un piano con un ufficio quasi vuoto. Dentro aspettava una donna accanto a tre sedie. Si sedettero tutti. I suoi ospiti hanno finalmente rivelato il nome della loro azienda: Koala Media. Il momento sembrava una Grande Rivelazione orchestrata.

“Non ero spaventato, ma eccitato per quanto folle stesse già diventando [to be]”Mi ha detto Willis. “Ho ascoltato. Mi è stato detto che c’erano grandi progetti per l’ufficio in cui ero seduto e che avevano già assunto gli sceneggiatori e l’editore iniziali per la nuova operazione”.

Gli intervistatori dell’azienda hanno detto a Willis che “tutto doveva essere costruito pensando alla sicurezza, a livelli estremi”.

Se dovesse ottenere il lavoro, il suo ruolo principale sarebbe quello di espandere rapidamente un singolo sito web popolare già di proprietà di Koala Media. Per questo, avevano bisogno di qualcuno con le diverse abilità di Willis.

Poi l’intervista ha preso una piega politica. “Mi hanno detto che erano contro le grandi aziende e il grande governo perché sono fondamentalmente la stessa cosa”, ha detto Willis. Dissero di avere lettori a destra ea sinistra. Dissero che parlavano di “libertà”. A Willis sembrava ok, che si descrive come un conservatore socialmente liberale e fiscale—”molto punk rock, anarchico borderline”.

Poi gli intervistatori gli dissero: “Se lavori per noi, puoi aiutare a fermare Hillary Clinton”.

“Odiavo l’establishment, i repubblicani e i democratici, e Hillary era l’obiettivo perché era l’establishment che ha ottenuto ed era l’unico candidato che era quasi garantito per essere in corsa sul biglietto principale nel futuro ciclo 2016”, ha detto Willis. . “Se dovessi scegliere un male minore in quel momento, sarebbe stato, senza dubbio, il Partito Repubblicano, dal momento che mi ero trasferito nella nuova città a causa dei democratici che stavano letteralmente distruggendo il mio precedente stato d’origine. Sembrava una bella vendetta .”

Willis dice di non avere alcuna indicazione che la società che stava per reclutarlo fosse estrema o che lo sarebbe diventata in futuro. Nella sua percezione, la società era solo “investigativa” per quanto riguarda il suo giornalismo.

Quando Koala gli ha offerto il lavoro, l’ha accettato.

Che aspetto ha una content farm?  Non è glamour.  Questo è l'ufficio Koala.
Ingrandire / Che aspetto ha una content farm? Non è glamour. Questo è l’ufficio Koala.

Robert Willis

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